Hypokaliémie : Symptômes et causes d’un faible taux de potassium

L’hypokaliémie est un état dans lequel le taux de potassium dans le sang est inférieur à ce qu’il devrait être. Comme le potassium est souvent négligé en tant que nutriment essentiel, cela peut ne pas sembler être un problème dont il faut se préoccuper. Il devrait pourtant l’être, car le potassium joue un rôle dans de nombreuses fonctions vitales de l’organisme.

Selon WebMD, il aide notamment « les muscles à bouger, les cellules à obtenir les nutriments dont elles ont besoin et les nerfs à envoyer leurs signaux. » En outre, la source précise que le potassium est particulièrement important pour les cellules de votre cœur, ainsi que pour « empêcher votre tension artérielle de devenir trop élevée. » En raison de l’importance du potassium, il est utile de comprendre les symptômes en cas de carence en ce nutriment, ainsi que les causes possibles de cette carence. Lisez la suite pour connaître les symptômes et les causes de l’hypokaliémie…

Symptômes

Faiblesse musculaire et crampes

Comme mentionné dans l’introduction, le potassium est nécessaire au bon fonctionnement des muscles de l’organisme. Par conséquent, si vous manquez de ce nutriment, il va de soi que vous aurez probablement des problèmes. La faiblesse musculaire peut être l’un des premiers signes, qui, selon le San Francisco Chronicle, peut « causer des difficultés à une personne pour marcher ou tenir des objets. »

En outre, les muscles peuvent avoir des spasmes ou des crampes. Ces spasmes, en particulier lorsqu’ils se produisent dans la jambe, sont souvent appelés « chevaux de Charley ». Si les niveaux de potassium continuent à baisser, la source avertit qu’une paralysie musculaire peut survenir et que « si la paralysie concerne le diaphragme, le muscle responsable de la respiration, une insuffisance respiratoire se produira. »

Fatigue

« Chaque cellule de votre corps a besoin de la bonne quantité de potassium pour fonctionner, » explique le magazine Women’s Health, par conséquent « une baisse soutenue peut entraîner une fatigue généralisée. »

Mais, il existe une grande variété de facteurs qui peuvent provoquer une sensation de fatigue, ce qui peut rendre difficile l’identification du symptôme comme étant dû à un faible taux de potassium. À titre d’exemple, toutefois, la source indique que « si votre séance d’activité sportive régulière vous laisse épuisé et que vous savez que vous dormez suffisamment, le potassium pourrait en être la cause. »

La constipation

Les parois de l’estomac et des intestins « contiennent des cellules musculaires… qui propulsent les aliments dans le système digestif, » explique Livestrong.com. Lorsque le taux de potassium dans le sang est faible, ces cellules deviennent léthargiques, ce qui entraîne divers problèmes de digestion.

La source précise que la constipation est la plainte la plus courante ; cependant, si les taux de potassium tombent à des niveaux très bas, « les mouvements de propulsion des intestins peuvent s’arrêter complètement, provoquant des nausées, des vomissements, un manque d’appétit, des ballonnements et des douleurs abdominales. »

Rythmes cardiaques anormaux

Selon Livestrong.com, « le cœur est capable de travailler sans relâche grâce à un équilibre de substances chimiques importantes (comme le potassium et le sodium) entre les cellules cardiaques et la circulation sanguine. » Cependant, lorsque l’hypokaliémie se produit, la source indique qu’elle peut affecter cet équilibre et « perturber le rythme régulier du cœur. »

Ces rythmes cardiaques anormaux sont connus sous le nom d’arythmies et peuvent vous donner l’impression que votre cœur « bat la chamade, palpite ou est sur le point de sortir de votre poitrine, » indique Prévention. De tels symptômes sont considérés comme graves, alors si vous les ressentez, assurez-vous de consulter immédiatement un médecin.

Hypertension artérielle

Un faible taux de potassium peut également entraîner une augmentation de la pression artérielle. Lors d’un entretien avec le magazine Women’s Health, Janet Brill, Ph.D., R.D., nutritionniste basée à Philadelphie, a déclaré : « Le potassium aide à détendre les vaisseaux sanguins… S’il n’y en a pas assez, ils peuvent se resserrer, ce qui fait grimper la tension artérielle. »

Le San Francisco Chronicle ajoute que, lorsque les niveaux de potassium diminuent, « …le corps devient plus sensible aux effets du sodium dans l’alimentation, ce qui peut augmenter la tension artérielle. » Dans certains cas, cela peut provoquer des évanouissements ou des sensations d’évanouissement, notamment lorsqu’on se lève d’une position assise à une position debout.

Miction fréquente

Dans certains cas, si l’hypokaliémie persiste pendant une longue période, des problèmes rénaux peuvent apparaître. L’un de ces problèmes est que « les personnes souffrant d’une carence en potassium urinent généralement fréquemment et produisent plus d’urine que la normale, » indique Livestrong.com.

De plus, la perte d’eau due à la fréquence des mictions « déclenche une soif permanente et la nécessité de boire plus de liquides pour compenser, » ce qui entraîne à son tour des mictions plus fréquentes, et le cycle continue ainsi. La source avertit que, si elle n’est pas traitée, l’hypokaliémie peut entraîner un dysfonctionnement des reins et que « les personnes souffrant d’une maladie rénale préexistante sont vulnérables à l’insuffisance rénale. »

Picotements et engourdissements

De faibles taux de potassium dans le sang peuvent également provoquer des sensations de picotements et d’engourdissement, appelées paresthésies. Ces sensations se manifestent généralement dans les extrémités, comme les doigts, les orteils, les mains ou les pieds, mais Livestrong.com indique qu’elles « peuvent irradier dans d’autres parties du corps, notamment les bras et les jambes. »

Le potassium étant un nutriment essentiel au bon fonctionnement des nerfs de l’organisme, la source précise « qu’une baisse des niveaux peut affecter les impulsions électriques transmises de la peau et des muscles à la moelle épinière et au cerveau, entraînant une perte de sensation le long des extrémités externes. »

Les causes

Les diurétiques

Bien qu’il existe de nombreuses causes différentes d’hypokaliémie, la Mayo Clinic indique que la plus courante est « une perte excessive de potassium dans l’urine due à la prise de médicaments sur ordonnance qui augmentent la miction. » Ces médicaments sont connus sous le nom de diurétiques, et « sont souvent prescrits aux personnes souffrant d’hypertension artérielle ou de maladies cardiaques. »

Étant donné que la perte de potassium par la miction est un effet secondaire courant des diurétiques, tels que l’hydrochlorothiazide (Hydrodiuril) ou le furosémide (Lasix), MedicineNet.com indique que les personnes à qui l’on prescrit ces médicaments « font souvent surveiller leur taux de potassium. »

Vomissements et diarrhée

Un faible taux de potassium peut également se produire en raison de vomissements ou de diarrhée. Si ces symptômes peuvent être le résultat d’une maladie temporaire, comme la gastro-entérite (la « grippe intestinale »), Livestrong.com indique qu’ils peuvent également être dus à une personne souffrant d’un trouble du comportement alimentaire.

Dans le cas de la boulimie, en particulier, les vomissements provoqués sont très fréquents, tout comme l’utilisation excessive de laxatifs sur une longue période, qui sont tous deux des causes courantes d’hypokaliémie. Les personnes boulimiques adoptent de tels comportements (appelés purges) pour tenter d’éviter de prendre du poids à cause de toute la nourriture qu’elles consomment pendant une crise de boulimie.

Effet secondaire de médicaments

Outre les diurétiques, l’hypokaliémie peut être un effet secondaire de la prise de divers autres médicaments. Lorsqu’ils sont pris à fortes doses, l’Université de l’Arizona indique que certains antibiotiques, tels que « la pénicilline, l’ampicilline, la nafcilline ou la carbénicilline peuvent induire une excrétion rénale de potassium. » La source indique également que « le même effet peut se produire avec la thérapie aminoglycoside et l’amphotéricine B. »

Merck Manuals ajoute que d’autres médicaments, tels que l’insuline, l’albutérol et la terbutaline, « font passer davantage de potassium du sang vers les cellules et peuvent entraîner une hypokaliémie, » mais généralement de façon temporaire « à moins qu’une autre affection ne provoque également une perte de potassium. »

Régime alimentaire inadéquat

Bien que cela soit possible, l’hypokaliémie est rarement due à un apport insuffisant en potassium dans l’alimentation. La raison en est que ce nutriment est facilement disponible dans une variété de sources alimentaires naturelles, notamment les patates douces, les tomates, les haricots, les betteraves et la pastèque.

Dans certains cas, cependant, cette malnutrition peut être intentionnelle, comme chez les personnes anorexiques. L’anorexie étant un trouble de l’alimentation « qui implique un jeûne et une famine prolongés, » Livestrong.com indique que l’hypokaliémie est fréquente, car ces personnes « ne consomment peut-être pas assez d’aliments contenant du potassium. »

Abus d’alcool

L’alcool, surtout lorsqu’il est consommé en quantités excessives, a des effets négatifs sur l’ensemble de votre organisme, et les niveaux de potassium ne font pas exception. Livestrong.com explique que cela est dû au fait que « la consommation d’alcool provoque des déséquilibres des électrolytes, les ions conducteurs d’électricité dans les fluides corporels, ce qui affecte les niveaux de potassium. »

La source poursuit en expliquant que ces déséquilibres « interfèrent avec les processus corporels normaux en altérant la composition chimique et la concentration des fluides dans tout votre corps. » Par conséquent, il est préférable de surveiller votre consommation d’alcool afin d’éviter qu’elle ne provoque une hypokaliémie.

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